Je ne me souviens pas de quoi ma mère et moi parlions lorsque, lors d’un trajet en voiture dans la banlieue de Pennsylvanie l’été dernier, elle a annoncé où elle voulait disperser ses cendres. (Je me souviens de lutter activement contre l’envie de faire un tonneau de sa Toyota.)

Ne vous inquiétez pas, comme je l’ai immédiatement fait: Elle ne meurt pas. Elle n’a pas de maladie terminale. Je ne la considère même pas vraiment comme vieille — et je ne dis pas simplement dans une tentative de flatterie, devrait-elle lire ceci un jour.

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Elle est cependant à la fois réfléchie et pratique. C’était une chose réfléchie et pratique à discuter. Et je suis conscient, bien sûr – de manière plus aiguë si après notre conversation en voiture — qu’elle vieillit. C’est une chose étrange à prendre en compte lorsque vous êtes au milieu de la vingtaine et que vous essayez toujours, avec plus ou moins de succès, de passer vous-même à l’âge adulte.

Stephanie Krauthammer-Ewing est psychologue clinicienne et développementale à l’Université Drexel, où ses recherches portent sur « le développement émotionnel sain dans l’enfance et l’adolescence, ainsi que sur l’impact des relations de soins et d’attachement sur le développement émotionnel. » Elle dit que dans les études sur le développement humain, nos vingt et trente ans sont en avance lorsqu’il s’agit de faire face à ce passage de « mes parents sont en bonne santé, vitaux et indestructibles » à « parler de mortalité au retour de Costco. »

Dans les générations précédentes, c’est arrivé à des gens qui avaient entre 30 et 40 ans. Il y a même un nom pour cela — la génération « sandwich » — un terme inventé par la travailleuse sociale Dorothy Miller en 1981 pour décrire ceux dont les propres enfants et les parents vieillissants avaient besoin de leur attention, ce qui en fait des soignants simultanés pour les deux. « Mais c’est peut-être maintenant, puisque l’âge des premiers enfants a augmenté dans notre culturethat que les gens doivent en faire l’expérience à un âge plus précoce », dit Krauthammer-Ewing. Et c’est une réalisation et une transition éventuelle qui peuvent être extrêmement stressantes, à plus d’un titre.

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Les sentiments d’anxiété sont assez fréquents à ce stade, explique Rachel Annunziato, professeure agrégée de psychologie clinique à l’Université Fordham. Cela peut compliquer la dynamique fraternelle — il y a la division des responsabilités, où la tension et le ressentiment peuvent entrer en jeu, et les attentes des deux côtés peuvent exacerber cette anxiété. À 41 ans, Annunziato traverse elle-même cette transition exacte. (« Et je vis à côté de mes parents aussi, ce qui en fait un rappel constant », dit-elle. « Les regarder vieillir – j’y pense beaucoup. »)

Mis à part l’anxiété, il y a souvent un élément d’évitement qui apparaît comme un mécanisme d’adaptation, me dit Annunziato, qui implique des pensées comme, Je n’ai pas vraiment besoin de faire face à cela maintenant ou il n’y a rien que je puisse vraiment faire.

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Il existe également d’autres facteurs de stress externes. Krauthammer-Ewing note que peu importe où vous en êtes dans votre propre cycle de vie — que vous ayez 40 ans avec une famille et une carrière stable ou un journaliste d’une vingtaine d’années dont l’avenir financier est relativement moins certain (bonjour) — la prise de conscience que vos parents vieillissent peut entraîner une anxiété liée au signe du dollar. Maman a-t-elle une assurance maladie suffisamment solide pour la couvrir en cas de maladie — ou si elle l’est déjà? À quoi cela ressemblera-t-il si papa doit emménager dans une maison de retraite ou a besoin de soins plus approfondis? « Et vous voulez qu’ils aient le meilleur, parce qu’ils sont vos parents — tout cela a un prix très élevé dans notre culture », explique Krauthammer-Ewing. « Êtes-vous en mesure, en tant qu’enfant, de remplir ce rôle de soignant, de combler les lacunes? »

Le temps – ou son absence – peut être une autre source de stress. Faire des recherches sur les options de retraite qui conviendront le mieux à vos parents, discuter avec eux de leurs besoins en matière de soins de santé et de vie ( » Vous êtes-vous souvenu de prendre vos médicaments contre le cholestérol? Papa est-il venu chez le dentiste pour ce rendez-vous? ») – tout cela prend du temps.

Ensuite, il y a le concept de perte, avec ses nombreuses couches. « Je pense qu’il y a un processus de deuil qui se poursuit », ajoute Krauthammer-Ewing. « Le chagrin est une perte, et vous perdez ce rôle, d’une certaine manière, d’être « pris en charge » et de passer au rôle de gardien. »Il y a un moment parfois troublant de « Je ne suis plus l’enfant » qui peut correspondre à la prise de conscience qu’ils deviendront plus dépendants de vous. Et vous faites face à leur mortalité — même si ce n’est pas aussi grave que tout cela pour l’instant — ce qui vous fait penser à votre propre mortalité, une manière profonde et existentielle qui peut être accablante.

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Voici une autre façon dont tout cela est plus compliqué pour les milléniaux: Maintenant, la plupart du temps, nous faisons face à cela de manière isolée. Les familles à un enfant deviennent de plus en plus courantes, et si vous êtes un enfant unique dont les parents n’ont pas un grand réseau de frères et sœurs et de cousins, vous pourriez être la seule personne à assumer le fardeau. Et Annunziato note que les milléniaux ne se marient que beaucoup plus tard (le cas échéant), vous n’avez donc peut-être pas de partenaire avec qui partager vos inquiétudes ou vos préoccupations.

Mais si ce changement de rôles se produit pour vous, l’examiner dans un espace sûr — avec quelqu’un de confiance ou en thérapie — est bien mieux que de s’en enfuir. « Le conseil peut être vraiment utile », explique Krauthammer-Ewing. Traiter vos sentiments, plutôt que de les bloquer, est crucial. Allez à votre rythme, et Annunziato dit qu’il est important de réfléchir à vos expériences et de prendre soin de vous en cours de route. Trouvez du soutien social là où vous le pouvez et prenez le temps d’être avec des personnes en dehors de votre propre famille qui peuvent partager leurs idées ou au moins prêter une oreille.

« Je conseillerais aux gens d’essayer de commencer à aborder cette question de front, d’essayer de commencer à avoir des conversations avec vos parents ou vos frères et sœurs », dit Annunziato. Parler maintenant de ces considérations financières délicates, qui assumera quel rôle — et, oui, ce que nous devrions faire de vos cendres lorsque vous serez parti – rendra l’inévitable moins choquant quand cela se produira. Déballez-le de la manière qui convient à votre dynamique familiale. Et ajoutez un peu d’humour partout où vous le pouvez.

« Mes parents plaisantaient avec nous que ma sœur prendrait leur chien et que je les prendrais », rit Annunziato. « C’était un peu drôle, mais c’était comme, c’est bien. Nous devons avoir ces conversations avec nous tous ensemble. Je pense qu’au fur et à mesure que tu en parles, ça devient plus facile. Et certainement, la préparation à cette éventuelle transition s’améliore. »

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