Sylvester « Pat » Weaver (né en 1908) était responsable de certaines des émissions les plus novatrices et divertissantes à la radio et à la télévision. Il a vu la radio à ses débuts, puis est passé à la télévision. Weaver a été la force créatrice de la populaire émission de radio Town Hall Tonight de Fred Allen dans les années 1930. En tant que dirigeant de la National Broadcasting Company (NBC) dans les années 1950, il a créé des émissions durables telles que The Today show et the Tonight show.

Pat Weaver est né à Los Angeles le 21 décembre 1908, l’un des quatre enfants de Sylvester L. Weaver et Isabel Dixon Weaver. Le père de Weaver était un fabricant de toiture prospère. Jeune homme, Weaver travaillait au bureau de vente de son père à Los Angeles et au bureau d’affaires de New York, mais il n’aimait pas l’entreprise.

En 1926, son père l’inscrit à Dartmouth, malgré le désir de Weaver de fréquenter Stanford. À la fin de sa première année, Weaver a informé son père qu’il ne voulait pas rejoindre l’entreprise familiale; il voulait devenir écrivain. Pendant son séjour à Dartmouth, il s’est lié d’amitié avec plusieurs personnes influentes, dont Nelson Rockefeller. Il s’est également livré à son amour du cinéma, voyant presque tous les spectacles joués au théâtre local pendant ses quatre années d’étudiant. En 1930, Weaver est diplômé magna cum laude et Phi Beta Kappa.

Weaver a beaucoup voyagé dans sa jeunesse. Il a passé un été pendant ses années universitaires avec sa famille en Europe. Son père a loué une maison à Oxford. Bien que la famille se soit aventurée à Paris, Bruxelles et Genève, ils ont passé la plupart de leurs week-ends à Londres. Weaver, qui avait déjà un amour pour Broadway, se passionne pour le théâtre anglais. Cette expérience a influencé sa décision de ne pas se joindre à l’entreprise de toiture de son père. Après avoir obtenu son diplôme de Dartmouth, Weaver a de nouveau voyagé en Europe, cette fois avec son ami Jerome Pearre.

Les Années radio

À son retour aux États-Unis en 1931, Weaver a commencé à chercher un emploi. Désirant toujours devenir écrivain, Weaver était bien conscient que la situation économique du début des années 1930 limitait les possibilités d’emploi. Il a finalement décroché un emploi d’écrivain et de vendeur dans une agence de publicité par publipostage, l’imprimerie Young and McCallister. Il est rapidement devenu rédacteur en chef de la newsletter du Los Angeles Advertising Club, The Blue Pencil. Ses écrits comiques attirent l’attention de Don Lee, propriétaire de plusieurs stations de radio de Columbia Broadcasting System (CBS) sur la côte ouest. En 1932, Weaver accepte un emploi à la station de radio CBS de Lee, KHJ, en tant que scénariste de comédie pour 150 $ par mois.

La radio en était à ses balbutiements. Bien que Weaver ait été engagé pour écrire de la comédie, il s’est rapidement retrouvé impliqué dans presque tous les aspects du secteur de la radio. Une grande partie de la programmation de la station de radio était faite à l’interne, forçant Weaver et ses collègues à remplir les fonctions de producteurs, de scénaristes, de réalisateurs, d’acteurs, d’annonceurs et de créateurs d’effets sonores selon les besoins. Il s’est également impliqué dans la vente de temps publicitaire à des entreprises commerciales et a souvent été le présentateur de nouvelles de la station. En conséquence, Weaver a été immergé dans le secteur de la radio, acquérant une riche expérience. Pendant son séjour à KHJ, il a aidé à créer des émissions de radio populaires telles que The Merrymakers et Calling All Cars.

Radio et publicité

Après un an dans une station sœur à San Francisco, Weaver décide de déménager à New York. À l’époque, les émissions de radio étaient créées et détenues par des agences de publicité, et non par des stations de radio. Grâce à de vieux amis de Dartmouth, Weaver a fait la connaissance de Chester LaRoche, le président de la prestigieuse firme de publicité Young and Rubicam. À l’automne 1935, LaRoche demande à Weaver de produire une émission de NBC nouvellement acquise, déjà populaire et à succès, Town Hall Tonight, mettant en vedette Fred Allen. Weaver, qui admirait profondément Allen, a sauté sur l’occasion de travailler avec lui.

Pendant les deux années suivantes, Weaver a travaillé en étroite collaboration avec Allen pour produire Town Hall Tonight. En 1937, les responsabilités de Weaver s’élargissent pour inclure tous les spectacles de Young et Rubicam. Avec cette promotion, la perception de Weaver de sa position a changé.  » Jusque-là, je me considérais comme un homme de radio, même si je travaillais pour une agence de publicité. Désormais, je devrai me considérer avant tout comme un cadre publicitaire, même si j’ai été impliqué dans plus de production radiophonique que jamais. »À la fin de 1937, il est nommé directeur de la division radio et nommé au conseil d’administration.

American Tobacco Company et la guerre

Pas encore âgé de 30 ans, Weaver s’apprêtait à devenir le trente-huitième actionnaire de Young et Rubicam fin 1938, avec la promesse d’une vice-présidence à venir. Cependant, l’American Tobacco Company, cliente de Young et Rubicam, réussit à attirer Weaver en lui offrant un poste de directeur de la publicité. Bien que le poste ait payé environ la moitié de son salaire chez Young and Rubicam, Weaver a été séduit par le défi de réorganiser l’un des principaux produits de l’entreprise, les cigarettes Lucky Strike. La première chose qu’il a faite a été de changer la marque de son habitude de fumer trois fois par jour en Lucky Strikes.

En moins de trois ans, Weaver avait remonté Lucky Strikes au sommet, dépassant ses principales concurrentes, Camel et Chesterfield, en termes de ventes. À ce moment-là, la guerre se profilait et Weaver était impatient de faire sa part. Il a travaillé environ neuf mois à mettre en place des émissions de radio hispanophones pour faire de la propagande en Amérique latine. Pendant ce temps, alors qu’il travaillait à Los Angeles, il a commencé à courtiser Elizabeth Inglis, une actrice. Peu après le bombardement de Pearl Harbor le 7 décembre 1941, Weaver s’enrôle dans la marine et demande à Inglis de l’épouser ; ils se marient le 23 janvier 1942. Au printemps, Weaver a reçu ses ordres de la marine et a ensuite passé deux ans en mer sur un chasseur sous-marin, mais n’a jamais vu d’action. En novembre 1944, il est réaffecté au Service radio des Forces armées à Hollywood, où il reste producteur jusqu’à la fin de la guerre.

NBC Television

Après avoir été libéré au début de 1945, Weaver est retourné à New York avec sa femme, qui était enceinte de leur premier enfant, Trajan Victor Charles. Il a repris son travail à l’American Tobacco Company. En juin 1947, Weaver arrête de fumer et retourne chez Young et Rubicam en tant que vice-président chargé de la radio, de la télévision et du cinéma. Il est également devenu membre du conseil d’administration des plans, actionnaire et membre du conseil exécutif d’élite de cinq personnes qui contrôlait l’agence. Weaver était impatient de s’impliquer dans le nouveau phénomène, la télévision. Son idée était que les réseaux, et non les annonceurs, développeraient des émissions de télévision. Lorsque ses cohortes de publicité n’ont pas reçu ses pensées avec enthousiasme, il a présenté ses plans à NBC. Dans son autobiographie, Weaver se souvient avoir dit aux dirigeants de NBC: « Je ne viendrai pas à NBC juste pour vendre du temps aux agences de publicité. Je ne viendrai que si nous pouvons créer nos propres émissions et les posséder, et si nous pouvons vendre toutes sortes de publicités pour soutenir le service du programme. En conséquence, en juin 1949, Weaver quitte Young et Rubicam une fois de plus, cette fois pour devenir vice-président de NBC en charge de la télévision, et directeur d’un nouveau réseau de télévision. La même année, la femme de Weaver tombe enceinte de leur deuxième enfant, Susan Alexandra (qui deviendra plus tard connue sous le nom d’actrice Sigourney Weaver).

Quand il est arrivé à NBC, la plupart des émissions de télévision étaient produites par des sponsors, et les productions de NBC se déroulaient généralement sans annonceurs. Lors de son premier jour de travail, il a découvert qu’une émission appelée Meet the Press était retirée de l’antenne parce que NBC ne trouvait pas de sponsor pour l’acheter. Weaver a immédiatement appelé le producteur et a réembauché l’émission en tant que production de NBC. Meet the Press est la plus longue émission de télévision à ce jour. Au cours des années suivantes, Weaver a travaillé avec diligence pour créer des émissions sous contrat avec NBC et commanditées par de nombreux annonceurs. Son premier succès est venu avec le spectacle dramatique Robert Montgomery Presents.

Votre émission de spectacles et Aujourd’hui

Le prochain grand projet de Weaver était de programmer une soirée entière de télévision. Ce qui s’est finalement concrétisé, c’est le programme de Votre Spectacle suivi de l’Heure de César. Les spectacles du samedi soir mettaient en vedette des écrivains et des interprètes talentueux tels que Sid Caesar, Carl Reiner, Mel Brooks, Neil Simon et finalement Woody Allen. Les spectacles sont devenus si populaires que leur succès a brisé une grande partie de la résistance à la détermination de Weaver à avoir plusieurs sponsors pour un spectacle. Weaver, qui hésite rarement à noter ses propres succès, a déclaré dans son autobiographie: « Toutes les blagues mises à part, la révolution que j’avais envisagée dans tout le système de propriété, de parrainage et de contrôle des émissions de télévision était en cours. »Cependant, il a continué à être considéré comme un traître pour la promotion du réseau par rapport aux agences de publicité par beaucoup de ses anciens copains publicitaires.

En 1951, Weaver a finalement vendu une idée d’émission qu’il développait depuis plusieurs années: une émission de nouvelles matinales à la fois instruite et divertissante. Weaver a nommé le spectacle aujourd’hui. Après avoir finalement convaincu le réseau que les gens regarderaient la télévision tôt le matin, Weaver a commencé la création d’Today. La première émission a été diffusée à 7h00 à New York le 14 janvier 1952. Bien que les critiques ne l’aimaient pas, les téléspectateurs l’aimaient et le public augmentait régulièrement, tout comme le parrainage. Aujourd’hui est la deuxième émission de télévision la plus longue de l’histoire, derrière Meet the Press.

Les conflits ont conduit à la démission

À la fin de 1952, Weaver a été remplacé pour le poste de président de NBC. Menaçant de démissionner, il a été incité à rester selon les termes de son contrat. Il a accepté un contrat de cinq ans stipulant qu’il ne pouvait pas être congédié et qu’il ne pouvait pas démissionner. Il a été promu vice-président du réseau, mais n’avait pas grand-chose à faire. Huit mois plus tard, en septembre 1953, le président du réseau, Frank White, démissionne en raison de sa mauvaise santé. Weaver a été nommé nouveau président de NBC.

De retour au pouvoir, Weaver se tourne vers son prochain projet, un spectacle d’humour de fin de soirée qui deviendra the Tonight show. Après avoir développé le concept comme une émission basée sur un format ad-lib avec quelques répétitions pour certains segments, Weaver a convaincu Steve Allen d’agir comme animateur. Le premier Tonight show a été diffusé le 27 septembre 1954 et a été un énorme succès dès le début.

En décembre 1955, David Sarnoff, président de Radio Corporation of America, propriétaire de NBC, nomme son fils Bobby Sarnoff président de NBC à la place de Weaver. Pas complètement surpris par cela, Weaver n’avait pas de bonnes relations avec David Sarnoff. Il est resté président du conseil jusqu’en septembre 1956, date à laquelle il a finalement démissionné.

Après NBC

Incapable de trouver du travail dans un autre réseau, Weaver a lancé son propre réseau indépendant, Program Service. La tentative aventureuse s’est terminée deux ans plus tard. Weaver a également travaillé comme consultant sur plusieurs projets, dont l’émission western à succès Maverick. Il supervise la candidature de Nelson Rockefeller au poste de gouverneur en 1958 et travaille comme conseiller personnel pour toutes ses campagnes ultérieures.

En 1958, Weaver accepte un poste à l’agence de publicité McCann Erickson, qui devient Interpublic, où il reste jusqu’en 1963. Cette année-là, Weaver a de nouveau sauté sur l’innovation et l’inconnu en participant à la première opération de télévision payante. La chaîne de télévision payante californienne proposait trois chaînes, dont des films, des sports et des arts de la scène. Le projet a rencontré de vives protestations de la part des réseaux et des théâtres, et il a été en proie à des poursuites judiciaires. Néanmoins, le titre a grimpé de plus de 17 points. De retour dans la publicité et la télévision, Weaver a commencé à consulter à temps partiel pour diverses entreprises, notamment Westinghouse, Comsat et Disney. Il a également continué à développer des idées pour une télévision innovante.

Weaver vit à Santa Barbara, en Californie, et il continue d’utiliser ses énergies créatives pour envisager l’avenir de la télévision et au-delà. Il a terminé son autobiographie en écrivant: « Je suis fier de ce que j’ai accompli dans la radiodiffusion et le câble, mais l’avenir des communications est fascinant, j’aimerais avoir une autre vie pour aider à réaliser son potentiel. »

Lectures complémentaires

Auteurs contemporains, sous la direction de Kathleen Edgar, Gale Research, 1995.

Weaver, Pat, Le Meilleur siège de la Chambre, Alfred A. Knopf, Inc., 1994.

Âge de la publicité, 2 novembre 1998.

Liste de lecture, 15 janvier 1994.

Semaine d’affaires, 18 avril 1994. □

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