Lorsque vous ressentez une soudaine poussée de nerfs ou une forte émotion, il est probable que votre corps réagisse à son tour. Des sueurs, des tremblements ou des nausées, entre autres, peuvent survenir.

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Un tel inconfort, en particulier si les sensations sont nouvelles, pourrait inciter une personne à se demander: Suis-je victime d’une crise de panique? Ou est-ce une crise d’anxiété?

Mais ce n’est pas tout à fait la bonne question. Il est probable que vous souffriez d’anxiété ou d’une crise de panique.

« Ce sont des conditions émotionnelles très différentes », explique Ricks Warren, Ph.D., professeur agrégé de psychiatrie clinique à l’Université du Michigan.

L’anxiété est une condition définie comme une inquiétude excessive et persistante face à un événement imminent tel qu’un décès ou une maladie, ou même des événements mineurs tels que le retard à un rendez-vous ou d’autres résultats incertains. Les symptômes comprennent la fatigue, l’hypervigilance— l’agitation et l’irritabilité – et sont souvent chroniques.

Les crises de panique, en revanche, sont de courtes poussées de peur intense souvent marquées par une augmentation du rythme cardiaque, une brève douleur thoracique ou un essoufflement. D’une durée généralement inférieure à 30 minutes, elles peuvent survenir une ou plusieurs fois – parfois sans raison. Ces épisodes peuvent envoyer les patients aux urgences, car ils sont parfois confondus avec une crise cardiaque.

Warren explique plus ci-dessous.

Quelle est la différence entre une crise de panique et l’anxiété?

Warren: L’anxiété est essentiellement ce que nous ressentons lorsque nous nous inquiétons d’un événement futur — anticipant un mauvais résultat qui pourrait se produire. Il est souvent impliqué dans une tension musculaire et un sentiment général de malaise. Et cela s’allume généralement progressivement.

Une attaque de panique est différente. Il est associé à un début très brusque de peur intense en raison d’un sentiment de menace qui se produit en ce moment, la réponse de combat ou de fuite que nous sommes câblés pour faire face au danger immédiat. Ça déclenche l’alarme.

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Quand l’un ou l’autre pourrait-il se produire?

Warren: Donc, si vous marchez dans une ruelle sombre, vous pensez probablement qu’il pourrait y avoir un danger potentiel; cette anxiété d’anticipation, la sensation dans votre estomac, la fréquence cardiaque élevée. Mais si vous marchez dans cette ruelle et que quelqu’un saute avec un couteau, vous risquez d’avoir une crise de panique — une envie impérieuse d’échapper à une situation dangereuse.

Les attaques de panique peuvent également être déclenchées par des indices plus subtils, comme certaines sensations corporelles. Une personne pourrait avoir une douleur à la poitrine et interpréter cela comme une crise cardiaque. Ou ils se sentent étourdis et pensent avoir un accident vasculaire cérébral.

Comment notre corps décide-t-il quelle réaction est appropriée?

Warren: Biologiquement, les attaques de panique sont associées au système nerveux autonome et à l’amygdale — des lieux conçus pour détecter la menace et le danger. Et l’anxiété est associée au cortex préfrontal, qui a à voir avec la planification et l’anticipation.

Les deux conditions pourraient-elles se produire à la fois?

Warren : Oui. Une personne peut être vraiment anxieuse d’aller à une fête. Parfois, alors, quand ils vont dans ces situations, ils vont avoir une crise de panique en plus de l’anxiété parce qu’ils perçoivent la situation comme potentiellement dangereuse psychologiquement: Vont-ils me juger?

Certains individus sont-ils plus sensibles? Quelle condition est la plus fréquente?

Warren: Les gens sont câblés pour faire l’expérience d’attaques d’anxiété et de panique. Certains sont plus sujets à l’inquiétude et à l’anxiété car ils ont un système nerveux très sensible. S’ils grandissent avec d’autres qui sont inquiets, ils peuvent apprendre à s’inquiéter.

Cliniquement, nous voyons probablement plus de patients souffrant d’anxiété que d’attaques de panique. C’est parce que l’anxiété fait tellement partie de la vie émotionnelle normale des gens. Ils peuvent se sentir anxieux dans de nombreuses situations différentes.

Comment aidez-vous les patients touchés?

Warren: Avec de l’anxiété au point où elle fait partie d’un trouble — disons un trouble anxieux généralisé, principalement caractérisé par de l’anxiété et des inquiétudes concernant tout un tas de situations différentes — nous le traiterions en enseignant au patient le rôle de l’inquiétude dans la création des symptômes et comment gérer l’inquiétude. Cela implique parfois de défier des pensées irréalistes ou de travailler pour augmenter sa capacité à tolérer l’incertitude, ce qui est une grande partie de l’anxiété.

Pour les personnes socialement anxieuses, nous établissons généralement une hiérarchie entre les types de situations les moins effrayants et les plus effrayants et les faisons systématiquement sortir et tester leurs peurs de ce qui pourrait arriver.

Avec les attaques de panique, nous pourrions leur montrer un diagramme et expliquer la réponse au combat ou à la fuite; leur esprit ou leur corps essaie de les aider. Si vous avez eu une crise de panique qui est apparue à l’improviste, vous pourriez avoir peur des étourdissements et éviter les activités qui stimulent l’adrénaline. Nous pourrions donc hyperventiler pendant une minute de manière contrôlée pour arriver au point où ils n’ont pas peur de leur propre sensation corporelle. Nous travaillons sur l’évitement interne de ces signaux qui deviennent effrayants et les désensibilisent.

Cela ne signifie pas qu’un patient ne sera plus jamais anxieux, mais il existe de bonnes preuves qu’il peut surmonter ces conditions s’il suit un traitement. Cela dépend en grande partie de la gravité du trouble.

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