Después de la Segunda Guerra Mundial, la industria de la destilación estaba creciendo a un ritmo asombroso. Las destilerías finalmente tenían whisky añejado que podía competir con el whisky y el ron importados. No había límites en su capacidad de destilar una vez que la guerra había terminado y los consumidores compraban whisky de bourbon y centeno casi a los niveles previos a la Prohibición. De este crecimiento, cuatro compañías controlaron más de la mitad de la producción de whisky en los Estados Unidos. Estas empresas eran Schenley Distilleries, National Distillers, Hiram Walker y Seagram. ¿Cómo llegaron a este estatus y qué les pasó?

Schenley Distilleries fue fundada durante la Prohibición. Lewis Rosenstiel había adquirido la Destilería Schenley en Pensilvania y su licencia para vender licores medicinales. Luego comenzó a adquirir otras destilerías para sus marcas y existencias de envejecimiento. Al final de la Prohibición, Schenley había comprado el Geo. Destilería T. Stagg en Frankfort, Kentucky., la destilería James E. Pepper en Lexington, Kentucky. y la destilería Squibb en Lawrenceburg, Ind. También habían adquirido las marcas y las acciones existentes para Jos. Centeno de Pinzón y estábamos buscando expandirse aún más. Pocos años después del fin de la Prohibición, se expandieron comprando la destilería Bernheim, en Louisville, Kentucky. y la Destilería de Ron de Nueva Inglaterra en Covington, Kentucky. además de comprar el Geo. Whisky «Cascade» de la marca Dickel. Durante la guerra comenzaron a adquirir muchas destilerías más pequeñas en Kentucky y en otros lugares. Al final de la guerra, eran las más grandes de las «Cuatro Grandes» compañías. Schenley sobrevivió hasta la muerte de Rosenstiel en 1978. La persona que llegó a controlar Schenley escribió su tesis de MBA sobre cómo ganar dinero vendiendo empresas por partes y eso es exactamente lo que le hizo a Schenley. En 1987, las partes de la compañía se vendieron a lo que se convirtió en Diageo.

National Distillers fue creado durante la Prohibición de los Licores Medicinales estadounidenses, que se formó a partir del old whiskey trust. Tenían una licencia para vender licores medicinales y en realidad controlaban la mayor parte de esas ventas durante ese tiempo. Tenían marcas como Old Crow, Old Taylor, Sunnybrook, Old Grand Dad, Mount Vernon Rye y Old Overholt. Continuaron expandiéndose después de la derogación, abriendo muchas destilerías que habían estado cerradas durante la Prohibición, pero expandiéndose con nuevas destilerías para marcas existentes como Hill & Hill. Durante la década de 1970, sus ventas se estancaron y National comenzó a cerrar destilerías. A mediados de la década de 1980, la compañía fue vendida a American Chemical, propiedad de Jim Beam.

Hiram Walker era una empresa Canadiense. Después de la Derogación, entraron en los mercados de los Estados Unidos construyendo una enorme destilería en Peoria, Illinois, y comenzaron a vender Diez Bourbon Altos. Tenían algunas otras marcas,pero su fuerza seguía siendo el whisky canadiense Club canadiense. En la década de 1980, Hiram Walker compró la marca Maker’s Mark y la destilería de la familia Samuels, pero a finales de siglo, esta compañía también fue vendida y las marcas vendidas a otras compañías.

Seagram es otra empresa canadiense. Después de la derogación, decidieron entrar en los mercados estadounidenses construyendo una enorme destilería en Louisville. Durante la guerra, adquirieron Frankfort Distillery con su marca Four Roses y destilerías. También adquirieron la marca y destilería Henry McKenna. En la década de 1950 eran dueños de las dos destilerías Four Roses en Louisville, Kentucky., la destilería McKenna en Fairfield, Kentucky., la destilería Atherton en Athertonville, Kentucky., la Destilería de las Cuatro Rosas en Lawrenceburg, Kentucky. y una destilería Seagram en Lawrenceburg, Ind. Al ser una empresa canadiense, centraron sus ventas en whisky mezclado como 7 Crown y convirtieron Four Roses en un whisky mezclado. Su marca insignia continuó siendo Crown Royal Canadian. Sobrevivieron hasta finales del siglo XX, pero luego también fueron vendidos a Diageo, quien a su vez vendió la marca y la destilería Four Roses a Kirin de Japón.Las Cuatro Grandes eran de hecho grandes compañías después de la guerra, pero a finales del siglo XX, todas dejaron de existir. Aún así, las marcas que construyeron siguen con nosotros hoy en día. La disminución de las ventas de bourbon en los años 1960,70 y 80 los perjudicó y se volvieron solo marginalmente rentables en su conjunto, pero después de que estas compañías se separaron y vendieron, continuaron siendo recordadas a través de las marcas que una vez controlaron.

Fotos Cortesía de Rosemary Miller

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