No recuerdo de qué hablábamos mi madre y yo cuando, durante un viaje a través de los suburbios de Pensilvania el verano pasado, anunció dónde quería esparcir sus cenizas. (Recuerdo que luchaba activamente contra el impulso de hacer un lanzamiento de barril de su Toyota.)

No te preocupes, como hice inmediatamente: No se está muriendo. No tiene una enfermedad terminal. Ni siquiera pienso en ella como vieja—y no solo estoy diciendo en un intento de adulación, que debería leer esto algún día.

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Ella es, sin embargo, reflexivos y prácticos. Esto fue una cosa pensativa y práctica para discutir. Y soy consciente, por supuesto, más agudamente siguiendo nuestra conversación de viaje en coche, de que se está haciendo mayor. Esto es algo extraño a tener en cuenta cuando estás en tus veinte años, todavía tratando, con diversos grados de éxito, de entrar en la adultez por ti mismo.

Stephanie Krauthammer – Ewing es psicóloga clínica y del desarrollo en la Universidad de Drexel, donde su investigación se centra en «el desarrollo emocional saludable en la infancia y la adolescencia, así como el impacto de las relaciones de cuidado y apego en el desarrollo emocional.»Ella dice que en los estudios de desarrollo humano, nuestros veinte y treinta años están en el lado temprano cuando se trata de enfrentar este cambio de «mis padres son saludables, vitales e indestructibles» a «hablar de mortalidad en el viaje de regreso de Costco».»

En generaciones anteriores, le sucedía a personas de entre 30 y 40 años, incluso hay un nombre para ello, la generación «sándwich», un término acuñado por la trabajadora social Dorothy Miller en 1981 para describir a aquellos cuyos propios hijos y padres ancianos necesitaban su atención, lo que los convertía en cuidadores simultáneos de ambos. «Pero puede ser ahora, ya que la edad de tener primeros hijos ha aumentado en nuestra cultura, que la gente tenga que experimentar eso a edades tempranas», dice Krauthammer-Ewing. Y es una realización y una eventual transición que puede ser enormemente estresante, en más de un sentido.

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Los sentimientos de ansiedad son bastante comunes durante esta etapa, dice Rachel Annunziato, profesora asociada de psicología clínica en la Universidad de Fordham. Puede complicar la dinámica de los hermanos: existe la división de responsabilidades, donde la tensión y el resentimiento pueden entrar en juego, y las expectativas de ambos lados pueden exacerbar esa ansiedad. A los 41 años, Annunziato está pasando por esta misma transición. («Y también vivo junto a mis padres, lo que lo convierte en un recordatorio constante», dice. «Verlos envejecer, pienso mucho en esto.»)

Aparte de la ansiedad, a menudo hay un elemento de evitación que surge como un mecanismo de afrontamiento, me dice Annunziato, que involucra pensamientos como, Realmente no necesito lidiar con esto ahora mismo o no hay nada que realmente pueda hacer.

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Hay otros factores de estrés externos, también. Krauthammer—Ewing señala que, independientemente de dónde se encuentre en su propio ciclo de vida, ya sea que tenga 40 años con una familia y una carrera estable o un periodista de veintitantos años cuyo futuro financiero es comparativamente menos seguro (hola), darse cuenta de que sus padres están envejeciendo puede conducir a la ansiedad del signo de dólar. ¿Tiene mamá un seguro médico lo suficientemente sólido como para cubrirla en caso de que se enferme, o si ya lo está? ¿Cómo se verá si papá tiene que mudarse a un hogar de ancianos o necesita cuidados más amplios? «Y quieres que tengan lo mejor, porque son tus padres, todo eso tiene un precio muy alto en nuestra cultura», dice Krauthammer—Ewing. «¿ Usted, como niño, va a asumir este rol de cuidador, va a ser capaz de llenar los vacíos?»

El tiempo, o la falta de tiempo, puede ser otra fuente de estrés. Investigar las opciones de jubilación que sean las mejores para sus padres, consultar con ellos sobre sus necesidades de atención médica y de vida («¿Se acordó de tomar su medicamento para el colesterol? ¿Papá llegó al dentista para esa cita?»)—todo esto lleva tiempo.

Luego, está el concepto de pérdida, con sus muchas capas. «Creo que hay algo de un proceso de duelo que continúa», agrega Krauthammer-Ewing. «El dolor es acerca de la pérdida, y estás perdiendo ese papel, de alguna manera, de ser ‘el cuidado’ y pasar al papel de cuidador.»Hay un momento a veces discordante de» Ya no soy el niño » que puede corresponder con la comprensión de que crecerán para ser más dependientes de ti. Y uno se enfrenta a su mortalidad, incluso si no es tan grave todavía, lo que a su vez le hace pensar en su propia mortalidad, una forma profunda y existencial que puede ser abrumadora.

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Aquí hay otra forma en la que todo esto es más complicado para los millennials: Ahora, la mayoría de las veces, estamos lidiando con esto de forma aislada. Las familias con un solo hijo se están volviendo cada vez más comunes, y si eres un hijo único cuyos padres no tienen una gran red de hermanos y primos, es posible que seas la única persona que soporta la carga. Y Annunziato señala que los millennials no se casan hasta mucho más tarde (si es que se casan), por lo que es posible que tampoco tengas una pareja con la que compartir tus preocupaciones o preocupaciones.

Pero si este cambio de roles está sucediendo para ti, examinarlo en un espacio seguro, con alguien de confianza o en terapia, es mucho mejor que huir de él. «El asesoramiento puede ser muy útil», dice Krauthammer-Ewing. Procesar tus sentimientos, en lugar de bloquearlos, es crucial. Ve a tu propio ritmo, y Annunziato dice que es importante reflexionar sobre tus experiencias y cuidarte a lo largo del camino. Encuentre apoyo social donde pueda y tómese el tiempo para estar con personas fuera de su propia familia que puedan compartir sus ideas o al menos escuchar.

«Les aconsejo a las personas que traten de empezar a abordar esto de frente, traten de comenzar a tener conversaciones con sus padres o sus hermanos», dice Annunziato. Hablar ahora de esas consideraciones financieras delicadas, quién asumirá qué papel y, sí, qué deberíamos hacer con sus cenizas cuando se haya ido, hará que lo inevitable sea menos discordante cuando suceda. Desempaquetarlo de la manera que se sienta cómodo para su dinámica familiar. Y añade un poco de humor donde puedas.

«Mis padres bromeaban con nosotros diciendo que mi hermana se llevaría a su perro y yo a ellos», se ríe Annunziato. «Fue un poco divertido, pero fue como, esto es bueno. Necesitamos tener esas conversaciones con todos nosotros juntos. Creo que a medida que hablas de ello, se hace más fácil. Y ciertamente, la preparación para esta eventual transición mejora.»

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